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Misión: Conquistar la tierra

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En su camino hacia la independencia del medio acuático los animales y plantas terrestres se las han ingeniado para aislar su organismo del exterior disminuyendo así la deshidratación. Este proceso pasa inevitablemente por el desarrollo de una epidermis que impermeabilice en mayor o menor medida la superifice externa del organismo, que sin embargo debe mantener siempre un contacto con el medio para asegurar funciones como la nutrición, excreción o el intercambio de gases. Si bien algunos grupos de seres vivos han llegado asombrosamente lejos en su búsqueda de autonomía del medio acuático, todos necesitamos del agua en algún momento de nuestro ciclo vital. Uno de estos momentos en los que juega un papel crucial suele ser la reproducción, y no es casualidad. Es durante los primeros estadios de la vida de un organismo cuando más vulnerable es a la deshidratación y la oxidación producidas por el medio externo. Aun con esto, salvo casos contados de algunos animales, el embrión aún sin ter…

Estrellas de la tierra

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A pesar de ser uno de esos seres vivos cuya presencia solemos pasar por alto, como vimos en esta entrada los hongos tienen papeles ecosistémicos tremendamente importantes para el reciclaje de la materia orgánica en nuestro planeta. Desde sus complejísimas relaciones filogenéticas, que estamos empezando a desentrañar desde hace pocos años, los hongos presentan una impresionante diversidad de formas y tamaños que abarcan desde una pocas micras en el caso de algunas especies unicelulares hasta los varios cientos de hectáreas de extensión de algunos ejemplares de la clase Agaricomycetes.
Así es, estos hongos cuentan entre sus filas con el ser vivo más grande del planeta Tierra: un solo ejemplar del género Armillaria ostoyae que alcanza cerca de 900 hectáreas de extensión (aunque hay cierta discrepancia desde el hallazgo de un ejemplar Posidonia oceanica en Baleares que podría superar esta extensión). Pero ¿es posible que nos pasen tan desapercibidos pudiendo llegar a ser tan descomunalmen…

Los ojos de la noche

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Cuando nuestro día termina, una multitud de animales aprovechan el amparo de la noche para abandonar sus nidos y madrigueras. Un frenesí de actividad que pasa desapercibido a nuestros ojos pero no por ello juega un papel menos importante para el funcionamiento de los ecosistemas. En este mundo nocturno se dan los mismos roles que ocurren bajo la luz del Sol. Hay disputas por el territorio, anuncios para encontrar pareja, animales que comen y otros que son comidos.
Todo este ajetreo ocurre bajo la atenta vigilancia de aquellos que, inmóviles como piedras desde su posadero, registran cada movimiento y cada sonido, por diminuto que sea, que rompa el silencio y la quietud del bosque nocturno. Si algún animal desprevenido delata su posición, un vuelo prácticamente insonoro y unas afiladísimas garras pondrán fin a su vida.

Las Strigiformes son aves que se alimentan principalmente de noche, cazando pequeños mamíferos, reptiles y otras aves. Sus puntiagudas garras, con cuatro dedos enfrentado…

...y gatos

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Son auténticos especialistas en la caza. Su organismo ha evolucionado durante millones de años hacia la depredación y es innegable que han debido hacerlo bien cuando las 41 especies actuales de félidos que existen ocupan los niveles más altos de las redes tróficas en ecosistemas de todo el planeta salvo la Antártida y Oceanía, donde no han llegado. La mayor parte de ellos capturan a sus presas al acecho, aunque algunos han apostado por la velocidad para asegurarse la comida.

El camino de los félidos comienza hace unos 60 millones de años cuando, como vimos en esta entrada, los feliformes se separan del otro gran orden de carnívoros, los caniformes. Tras aquella divergencia, los feliformes tuvieron un gran éxito evolutivo, diversificándose y dando lugar a lo que hoy son mangostas, vivérridos, hienas y felinos entre otros. Éstos últimos, como los pumas de las fotografías de hoy, se caracterizan principalmente por su estructura auditiva interna, sus cuerpos estilizados y sus uñas protrác…

Como perros...

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Hace cerca de 60 millones de años, durante el final del Paleoceno, un mamífero de patas cortas y cola larga se movía sigiloso acechando a sus presas por los árboles de Norteamérica, que entonces formaban un vasto bosque tropical, llegando las palmeras hasta lo que hoy es Alaska. Era el antepasado de todos los carnívoros taxonómicamente hablando (Orden Carnivora). No imaginéis un animal grande, pues con sus 30 centímetros sería más parecido a un hurón. De hecho, cuando las condiciones climáticas cambiaron y los bosques cedieron espacio a las praderas, fue precisamente su pequeño tamaño y a su mayor adaptación para correr, lo que les dio ventaja frente a sus competidores (Oxyenidae y Hyaenodontidae), plantígrados que habían dominado como depredadores durante varios millones de años pero que finalmente perdieron la batalla. Además nuestro pequeño protagonista y los de su especie contaban con una dentición más versátil que sus rivales imponiéndose como principales depredadores en el conti…

Luces del cielo y la tierra

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Nada menos que 150 millones de kilómetros separan la Tierra de su estrella más cercana, el Sol.
Sin él la vida no sería posible tal y como la conocemos. Un poco más cerca y la Tierra estaría abrasada. Un poco más lejos y se congelaría.

Es el motor de la vida en la Tierra y la base de la práctica totalidad de las cadenas tróficas que existen en ella además de determinar el clima, los vientos y las precipitaciones en todo el planeta. También nos aporta luz en una nada despreciable franja del espectro electromagnético, aunque sólo seamos capaces de ver el 40% de esta luz, que es lo que abarca nuestro rango de visión.
La mitad de toda su radiación es luz infrarroja, invisible a nuestros ojos, y supone el principal aporte externo de calor al planeta. Sin este aporte el calor interno de la Tierra no sería capaz de mantener el agua en estado líquido.
El 10% de la radiación restante es ultravioleta, muy energética y dañina para la mayor parte de seres vivos ya que es capaz de desestabilizar l…